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Cómo la controversia de Safeway inició el movimiento

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Cuando Pinole fue noticia el mes pasado por ser la primera ciudad de East Bay en prohibir nuevas gasolinerasla pequeña comunidad de 18.000 habitantes estaba aprovechando una tendencia que se ha estado extendiendo por el Área de la Bahía durante los últimos tres años.

Todo comenzó cuando Petaluma se convirtió en la primera ciudad del país en prohibir las nuevas gasolineras en 2021. Pero los activistas que originalmente lanzaron ese primer esfuerzo no tenían idea de que se convertiría en un movimiento; de hecho, JoAnn McEachin, una residente de Petaluma que ayudó fundó el grupo NoGasHere hace una década, dice que en ese momento no tenía intención de convertirse en activista y que ni siquiera se oponía a las nuevas gasolineras en general.

Su problema era con una gasolinera de 16 surtidores propuesta por la cadena de supermercados Safeway en 2013. Petaluma, una ciudad de 60.000 habitantes en North Bay, ya tenía 16 gasolineras, pero su problema específico era su ubicación: el tendero estaba busca construir en la esquina de McDowell Boulevard y Maria Drive, justo al otro lado de la calle de un campus que albergaba una escuela primaria, un centro de desarrollo infantil y un preescolar.

McEachin creía que estar en contra del viento respecto de los aproximadamente 2.000 vehículos que se estimaba que entrarían y saldrían de la estación por día pondría a los niños en riesgo de sufrir una mala calidad del aire. Se conectó con un grupo de otros residentes preocupados, muchos de ellos madres locales, que se unieron para formar NoGasHere, aportando a su causa las habilidades de sus trabajos diarios como abogados, profesionales de marketing, maestros y asistentes administrativos.

“(Safeway) cabreó a muchas mujeres”, dijo McEachin. “Me hierve la sangre cuando pienso en ello”.

A pesar de sus esfuerzos, el grupo no logró impedir que el plan de la gasolinera siguiera adelante después de una votación crucial del Concejo Municipal en 2018. La ex concejal de Petaluma, D’Lynda Fischer, dijo que las manos del consejo estaban atadas: la propuesta de Safeway había cumplido con todas las leyes necesarias para su aprobación.

“Aunque muchos de nosotros no queríamos votar por la gasolinera y estuvimos de acuerdo en que no debería ir allí, no había nada en nuestras leyes que dijera que no podían”, dijo Fischer.

Sin embargo, la pelea no cesó. Un pequeño grupo de miembros de NoGasHere, rebautizado como Save Petaluma, apeló la decisión del consejo, llevando a Safeway y a la ciudad a los tribunales para obligar a la empresa a realizar una revisión ambiental más amplia. Después de una dura batalla legal de dos años, Save Petaluma ganó y Safeway canceló sus planes. El sitio ahora se está convirtiendo en un centro de atención médica.

En 2021, el Ayuntamiento de Petaluma declaró una emergencia climática y cambió sus leyes de zonificación para prohibir la creación de nuevas gasolineras.

Fischer, quien desempeñó un papel destacado en ambas propuestas de políticas, dijo que estaba agradecida de que Save Petaluma presentara su apelación. Para McEachin y su grupo, la victoria fue una sensación fantástica.

“Estoy muy feliz de haber podido contraatacar y eso permitió a otros decir: ‘Espera, nosotros también tenemos que hacer eso’”, dijo McEachin.

Otras comunidades del condado de Sonoma se dieron cuenta, empezando por la pequeña ciudad de Cotati, donde Jenny Blaker y Woody Hastings luchaban contra múltiples propuestas de gasolineras en la parte rural del condado. Además de las emisiones de los vehículos, también les preocupaban las fugas tóxicas de los tanques de combustible subterráneos, que pueden envenenar el suelo y las aguas subterráneas locales. La Agencia de Protección Ambiental informa que actualmente hay alrededor de 58.000 sitios contaminados en todo el país por este tipo de fugas. En 2022, Safeway acordó pagar 8 millones de dólares después de que la oficina del fiscal general del estado acusara a la empresa de violar las leyes de prevención de fugas de gasolina en sus 71 gasolineras de California, incluidas 18 en el Área de la Bahía.

El grupo de Blaker y Hastings, la Coalición Opuesta a Nuevas Estaciones de Gas, o CONGAS, rechazó una propuesta, pero rápidamente se enteró de otras tres. Al reconocer el trabajo tedioso que se requeriría para detener las propuestas de desarrollo de estaciones de servicio individuales, comenzaron a presionar para que se cambiara el uso de la tierra, utilizando la ordenanza de Petaluma como modelo.

“Teníamos un sentido de urgencia porque en ese momento nos pareció que, ‘Vaya, hay muchas propuestas nuevas para gasolineras. Tenemos que detener esto’”, dijo Hastings.

El movimiento se extendió por el condado de Sonoma, con restricciones similares que finalmente abarcaron Rohnert Park, Sebastopol, Cotati, Novato, Windsor, áreas no incorporadas y la ciudad más grande del condado, Santa Rosa.

Cloverdale, Healdsburg y Sonoma son las últimas tres ciudades del condado de Sonoma sin prohibiciones de gas similares. Los líderes de Cloverdale consideraron adoptar una prohibición en 2022, pero votaron para posponer la cuestión.

Mientras tanto, las ciudades del condado de Napa también siguieron el ejemplo de Petaluma. En enero, St. Helena se unió a Calistoga, Yountville, American Canyon y Napa, que tiene una prohibición temporal, para convertir al condado de Napa en el primero del país en tener una prohibición de nuevas gasolineras en todos sus municipios. Fairfax y San Anselmo del condado de Marin también aprobaron medidas similares.

Quienes se oponen a las políticas de prohibición del gas, como California Fuels and Convenience Alliance, una organización que representa a 300 empresas de gasolineras y transportistas en California, afirman que las prohibiciones podrían provocar aumentos de precios; que dañan desproporcionadamente a las pequeñas empresas propiedad de minorías; y que ignoran los beneficios de los ingresos fiscales generados por la industria.

“Más allá de arriesgar una pérdida significativa de empleos y afectar a las pequeñas empresas, especialmente aquellas que pertenecen en gran medida a minorías e inmigrantes, una prohibición descuida las intrincadas interconexiones económicas dentro de California”, se lee en una carta del grupo publicada en enero en respuesta a que Sacramento agregara una nueva prohibición a las gasolineras. política a su Plan General 2040.



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